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Un segnale analogico è qualsiasi segnale continuo che rappresenta un’altra quantità, cioè analoga a un’altra quantità. Ad esempio, in un segnale audio analogico, la tensione del segnale istantaneo varia continuamente con la pressione delle onde sonore .

Il termine segnale analogico si riferisce solitamente a segnali elettrici ; tuttavia, anche i sistemi meccanici , pneumatici , idraulici e di altro tipo possono trasmettere o essere considerati segnali analogici.

Un segnale analogico è soggetto al rumore elettronico e alla distorsione introdotti dai canali di comunicazione , dalle operazioni di registrazione e di elaborazione del segnale , che possono degradare progressivamente il rapporto segnale/rumore (SNR). Quando il segnale viene trasmesso, copiato o elaborato, il rumore inevitabile introdotto nel percorso del segnale si accumulerà come una perdita di generazione , degradando progressivamente e irreversibilmente l’SNR, fino a quando, in casi estremi, il segnale può essere sopraffatto. Il rumore può apparire come sibilo e distorsione di intermodulazione nei segnali audio o neve nei segnali video. La perdita di generazione è irreversibile in quanto non esiste un metodo affidabile per distinguere il rumore dal segnale.

Al contrario, sebbene la conversione di un segnale analogico in forma digitale introduca nel segnale un rumore di quantizzazione di basso livello a causa della risoluzione finita dei sistemi digitali, una volta in forma digitale, il segnale può essere trasmesso, archiviato o elaborato senza introdurre significative rumore o distorsione aggiuntivi.

L’accumulo di rumore nei sistemi analogici può essere ridotto al minimo mediante schermatura elettromagnetica , linee bilanciate , amplificatori a basso rumore e componenti elettrici di alta qualità.

Nei sistemi analogici, è difficile rilevare quando si verifica tale degrado. Tuttavia, nei sistemi digitali, il degrado non solo può essere rilevato, ma anche corretto .

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